Chapters

Push – Universal Nation

Van b-kantje tot nummer één in The Greatest Switch

Laurent Garnier, Underworld, Daft Punk en Netsky. Het zijn de grote namen die de top van The Greatest Switch bevolken en waarvan je ook het gezicht van de uitvoerende mens (of robot) kent. Op de eerste plaats staat dit jaar een plaat waarbij dat misschien niet meteen het geval is. Bij het horen van titel en uitvoerder beweren sommigen zelfs dat ze het nummer niet kennen. Tot je Universal Nation van Push hoort, want je moet al een grote partypooper zijn als je nooit je handen in de lucht hebt gestoken op deze plaat. Maar wie schuilt achter Universal Nation en hoe is het uitgegroeid tot een anthem?

Universal Nation heeft zich bijna ongemerkt genesteld in de top van The Greatest Switch. Bij de eerste editie in 2008 hangt het nummer in het peleton op een comfortabele 32ste plaats. Daarna stijgt het elk jaar, maar het zal wel vier jaar duren vooraleer Universal Nation de top 10 bereikt in 2012. Vorig jaar voor het eerst in de top 3 en dus nu op de allerhoogste plaats. De plaat is dus nu misschien zelfs bekender als bij de release in 1998. Quincy Steveninck is dj en organisator van Age Of Love, een succesvolle retroparty die regelmatig de Gentse Vooruit doet vollopen en elk jaar ook een eigen stage heeft op Tomorrowland:

“Door de jaren heen lijkt Universal Nation steeds bekender geworden en dat is te danken aan het tijdloze karakter. Op elke Age Of Love is Universal Nation hét hoogtepunt. Vanaf de eerste seconde dat je het nummer opzet, wanneer de melodie zonder beat weerklinkt, is de zaal helemaal mee. Altijd kippenvel.

Stubru_Push__Naald_bordeauxwitStubru_Push__vinyl_zwart

Universal Nation kwam eind jaren ’90 uit in een tijd toen er in videoclips nog met grote zwembewegingen werd gedanst op elektronische muziek. Maar ondanks de nineties-stempel heeft het nummer toch geen foute karakter zoals de tijdsgenoten van Scooter of Venga Boys. Volgens Quincy was het nummer zijn tijd vooruit:

“Iedereen merkte die plaat meteen op. Het nummer had iets mythisch en vooral de lange opbouw en het duistere sfeertje in het begin was uniek in die tijd. Maar Universal Nation werkt nog altijd en moet zeker niet onderdoen voor de sound van vandaag. Ik draai het nummer nog vaak en het is soms zelfs een beetje vechten, want de dj’s voor en na mij hebben Universal Nation ook altijd mee.”

universalgif7.gif
"Ik vind Universal Nation nog altijd één van de strafste dingen die uit België zijn voortgekomen." - Regi

Het nummer heeft ook de zegen van de Vlaamse dance-God Regi. Toen hij zijn keuze voor The Greatest Switch mocht vertellen aan Vincent Byloo koos hij voor Universal Nation. Deels uit chauvinistische overweging, want voor wie het nog niet weet, dit anthem is er eentje van eigen kweek. Maar missschien kunnen we hier ook wel over een vriendendienst spreken. Want Push aka Mike Dierickx en Regi gaan way back en die geschiedenis brengt ons terug naar de synthesizer waarop Universal Nation is gemaakt.

Stubru_Push__Roland_bordeaux

“Mike is bij mij in de studio geweest en heeft mij uitgelegd hoe hij Universal Nation heeft gemaakt met die beruchte Roland JP-8000. Ik heb daar heel veel van geleerd en heb achteraf 20 platen met datzelfde klankje gemaakt.”

Mike heeft de bewuste synthesizer nog steeds en de JP-8000 is ook gespreksonderwerp nummer één als we hem opzoeken om zijn verhaal over Universal Nation te horen.

"Niemand had die synthesizer toen. Het toestel was niet te koop, maar ik heb opgeboden tot dat ik hem meekreeg. En hij werkt nog altijd. Ik heb die zelfs onlangs nog gebruikt op Tomorrowland om Universal Nation live te spelen."

De fascinatie voor synthesizers en andere hardware brengt Mike terug naar zijn kindertijd toen hij de mannen van Depeche Mode op televisie zag. Hij is zo gefascineerd door de ‘bakken’ waar ze hun muziek uitpersen dat hij in ruil voor een goed rapport na lang aandringen zijn eerste sampler mag kopen. Het spelen met sounds zal er niet meer uitgaan met de jaren en synthesizers die volgen. Naast Depeche Mode wordt Mike vooral geïnspireerd door wat hij hoort wanneer zijn oudere broer hem meeneemt naar de legendarische platenwinkel USA Import.

“Aan de toog zitten in de USA Import was voor mij heaven on earth. Alles rond mij stond stil als ik daar naar de nieuwste vinyls luisterde.”

USA Import is in de jaren ’80 en ’90 een van de hotspots in Antwerpen waar dj’s en producers hun vinyl inslaan. Mike hoort er new beat en acid house en het zijn die geluiden die hij bij thuiskomst zelf probeert te reconstrueren. Jaren later trekt Mike met zijn eerste demo’s terug naar USA Import, dat naast een platenwinkel ook een label is dat zelf dance uitbrengt. Op het palmares van USA Import staat onder andere de Belpop-classic Elle et Moi van Max Berlin, maar het label is ook verantwoordelijk voor dé (commerciële) topper van de New Beat: The Confetti’s. De eerste plaat van Mike wordt er in 1992 gereleased onder de naam Vision Act, een van de meer dan twintig aliassen waaronder hij de afgelopen decennia muziek heeft uitgebracht.

Cassette
“We hebben dat toen gemaakt zonder mengtafel. Het waren gewoon drie toestellen aan elkaar verbonden en dan rechstreeks naar cassette. Vandaag zijn we meer bezig met hoe we het gaan maken dan met de creativiteit van het nummer zelf. Maar vroeger deed je gewoon je ding met wat je had.”
universalgif6.gif

Twee jaar na de eerste plaat gebruikt Mike voor het eerst de artiestennaam Push waarmee hij Acid Hysteria uitbrengt, een nummer dat flink rechtdoor gaat en je in de bak met het label ‘hardtrance’ kan terugvinden. Leider in het harde genre is in de jaren ’90 het legendarische Bonzai Records, een label dat net als USA Import als platenwinkel begon. Het is bij een bezoek aan die Bonzai-winkel dat grote baas Christian Pieters aka The Fly voorstelt om over te stappen naar Bonzai. Mike krijgt er toegang tot de opnamestudio en een budget om onder andere de gegeerde JP-8000 synthesizer te kopen waarmee hij Universal Nation zal maken.

“Bonzai was op dat moment een enorme hype met grote jongens als Yves Deruyter, Marco Bailey en Franky Jones. Ik wou daar heel graag bij horen.”
PUSHSTILL6.jpg
Bonuspunten voor wie de cameo van Mike spot in de clip The Rebel van Yves Deruyter.

In eerste instantie zit Mike bij Bonzai vooral in de studio met Yves De Ruyter, een echte topper uit de Belgische dance van die tijd. In 1997 maken ze samen dé hit waar je aan denkt bij de naam Yves De Ruyter: The Rebel. Op vrije momenten sleutelt Mike ook aan zijn eigen muziek. Het is zo dat hij op een doordeweekse woensdagnamiddag de studio ingaat en 4 uur later buitenkomt met Universal Nation. Al is het op dat moment nog een naamloos nummer waarvan Mike zelf niet de impact kan inschatten.

“Het is echt zo gebeurd. Ik ben binnengekomen op een woensdagmiddag, ik ben dat nummer beginnen maken en een paar uur later naar de labelbaas gegaan met de tape en gezegd: hier is een b-kantje.”

HET B-KANTJE

Eind jaren ’90 draait de volledige dj-wereld nog op vinyl en voor elke hit heb je dus ook nog een andere kant van de plaat nodig. Universal Nation is in eerste instantie bedoeld als opvullertje voor een plaat van The Blackmaster, een artiestennaam waaronder Mike nummers uitbrengt die toen ook werden opgepikt door Teknoville op Studio Brussel.

“Destijds kon je nog echt je ding doen en ofwel vonden ze het goed ofwel niet. Ik maakte muziek waar ik een goeie feel bij had. Ik was niet bezig met dingen die moesten scoren.”
PUSHSTILL7.jpg

WHAT'S IN A NAME

Maar het b-kantje scoorde wel. Het nummer krijgt een eigen release en daarvoor grijpt Mike terug naar het alter ego Push dat hij sinds USA Import niet meer heeft gebruikt. De naam van de plaat is een ingeving van het moment: Universal Nation. Nochtans zal er de eerste jaren heel wat verwarring zijn over die naam. De EP waarop Universal Nation (met aan de andere kant Prisma) staat krijgt bij de eerste release een eigen titel mee los van het nummer: The Real Anthem. Aangezien die titel prominent op de voorkant van de hoes staat, leren velen het nummer dan ook onder die naam kennen. Je kan het dus een self fullfilling prophecy noemen dat het nummer vijftien jaar later effectief een real anthem is geworden.

Zelfs Tiësto is in de war over de naam van Universal Nation. Op Innercity in 1999, een grote party in Amsterdam die als dé grote doorbraak van de Nederlandse dj wordt gezien, draait hij Universal Nation als eerste nummer en dan nog wel een live versie die is opgenomen in Club Illusion in Lier. Van de set op Innercity komt ook een cd uit met Universal Nation als opener, maar op de tracklist prijkt Push – The Anthem. In het illegale downloadcircuit zal Universal Nation daarna zelfs enige tijd rondgaan als The Anthem van Tiësto.

universalgif8.gif

MEET ME AT THE LOVE PARADE

Het is niet Tiësto die Mike doet beseffen dat hij een hit te pakken heeft, maar wel de Duitse trance-dj Paul Van Dyk. Universal Nation is nog maar net uit op demo als de Bonzai-crew naar Berlijn trekt voor de jaarlijkse Love Parade. Op de edities tussen 1997 en 2000 komen daar elk jaar meer dan een miljoen technoliefhebbers dansen op de beats van de verschillende trucks. Het was daar dat Mike plots zijn eigen nummer hoort op de truck van Paul Van Dyk.

“Dat is die plaat van mij, die b-kant, en iedereen gaat hier nuts? Holy Fuck!”
Love Parade

Universal Nation gaat in de jaren na de Love Parade als een rollercoaster langs de dansvloeren van verschillende Europese landen en zelfs ver daarbuiten tot in Australië en Japan. Dat ene nummer heeft voor Mike zowat alle deuren geopend.

“Universal Nation heeft voor 70 procent bijgedragen tot mijn carrière. Het nummer is heel belangrijk geweest voor mij. Dat ik met die plaat zo'n bijdrage heb kunnen leveren aan dance als genre, daar ben ik nog altijd heel trots op.”